Este documento sobre la lucha de los trabajadores agrícolas del sur de Texas fue elaborado en 1967 y es el primer intento por escribir la historia de ese importantísimo movimiento que hoy parece olvidado y que tenemos que rescatar.


Campesino texano.Los de abajo

Para poder apreciar los sacrificios que han tenido que hacer los descendientes de Zapata en su lucha por dignidad y justicia, es necesario saber algo de la tierra en la cual viven y de la forma como han sido ignorados por sus compatriotas americanos.

El turista cuyo destino es México y que pasa por el sur de Texas ni siquiera por accidente lo hace a través del condado Estrella (Starr County) ya que éste no se encuentra dentro de las rutas turísticas. El condado Estrella es un lugar atrasado, aislado, fuera de la corriente de la vida americana. Su principal distinción es que sus 17,000 habitantes, de los cuales el 90 por ciento son de origen mexicano, se encuentran entre los menos educados y los más pobres en todos los Estados Unidos.

Excepto por unos cuantos pozos petroleros y de gas natural, la industria es inexistente en el condado Estrella. Los únicos medios importantes de subsistencia para la gente son los trabajos agrícolas (en junio de 1966, el trabajo agrícola en el condado Estrella pagaba de 40 a 85 centavos la hora) y ofrecen ofrecen empleo durante todo el año pero sólo a unos cuantos. La escasez de empleos y lo bajo de los salarios causa que grandes números de residentes emigren a otras partes del país durante el verano en busca de trabajo agrícola. Del Valle del Río Grande, los trabajadores agrícolas mexicoamericanos viajan en sus desvencijados autos viejos y sus atestadas camionetas pickup para recoger las cosechas de Arizona, california, Oregon, Colorado y otros estados. Regresan a Texas en el otoño y tratan de sobrepasar el invierno con los ingresos hechos durante el verano.

La razón más importante de la desigualdad entre los muchos dólares por hora que se paga a los trabajadores industriales en América y los 40 y 85 centavos la hora que se paga a los trabajadores agrícolas, es que los trabajadores industriales están organizados en uniones laborales. La Ley Nacional de Relaciones de Trabajo (o NLRA), que está considerada como la declaración de derechos del trabajador industrial, excluye a los trabajadores agrícolas de sus provisiones. Esto quiere decir que los patrones no tienen obligación de negociar colectivamente con sus empleados aunque cada uno de ellos haya firmado una tarjeta de autorización de una unión. No existe forma bajo la cual un patrón de trabajadores del campo sea obligado a celebrar elecciones de representación sindical. Además de la exclusión de los jornaleros agrícolas de la NLRA, la organización de los trabajadores agrícolas también se dificulta en Texas debido a que no hay una ley estatal que proteja de discriminación y despido a aquellos trabajadores que decidan ingresar a la unión. Organizar una unión en Texas siempre ha sido difícil , pero organizar una unión de trabajadores agrícolas había sido algo imposible, hasta ahora.

Retrato del condado Estrella

De acuerdo al censo de los E.U. de 1960, casi una tercera parte de las 3,339 familias que viven en el condado Estrella, tienen un ingreso anual de menos de $1,000 (mil dólares). Cerca del 70 por ciento ganan menos de $3,000 (tres mil dólares), cantidad que era el tope del nivel para definir a los pobres cuando en 1964 el gobierno federal lanzó la "guerra contra la pobreza". El promedio de ingreso per capita en 1960, ($534 dólares) era tan bajo que colocó al condado en el séptimo lugar de más pobreza en los Estados Unidos y en el más pobre en el estado de Texas.

Se estima que el 22 por ciento de los residentes adultos del condado Estrella no saben leer ni español ni inglés. El promedio de años escolares terminados es considerablemente menor a los 6.7 años escolares obtenidos por los texanos adultos masculinos de ascendencia mexicana. Como comparación, los californianos de origen mexicano tienen un promedio escolar de 10.8 años.

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